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春になると眠くなるはウソ?秋から冬にかけて眠くなる仕組み

公開日: : 睡眠に関する基礎知識

winter_sleepphoto credit: blmiers2 via photopin cc

人間にも冬眠のシステムが組み込まれている

 人の睡眠時間は年齢などの要素で変化しますが、季節によっても大きな影響を受けます。まっさきに思いつくのが、孟浩然の「春眠暁を覚えず」という言葉ですが、実は生理学的には信ぴょう性がありません。むしろ日が短く夜の長い冬の方が睡眠が長くなりやすく、だんだん日が長くなる春には睡眠時間が短くなっていきます。

 そもそも、「春眠暁を覚えず」は暖かくなってきて気持ちのよい春の目覚めを表現したもので、春になったら眠くなるという意味はありません。

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人も秋から冬にかけてだんだん眠くなる

 秋になってだんだん気温も下がってくると、眠気が強くなったように感じる人もいるはずです。しかし、これは夏の疲労のせいではありません。動物には冬に備える「冬眠」というシステムがありますが、実は人間にもこのシステムが本能的に残っているのです。

 冬眠と言えばクマが有名ですが、秋になるとたくさん食事をして体脂肪を溜め込み、冬のあいだはほとんど動かなくなります。これは食べ物がなくなる冬までにできるだけエネルギーを摂取しておき、冬の間は動かないでエネルギーを節約するという生きるための戦略なのです。

 この「冬眠」システムは人間にも備わっています。「食欲の秋」という言葉がありますが、これはキャッチコピーとして作られたのではなく、実際に冬に備えてエネルギーをためる欲求の現れなのです。ですが、人間には家や暖房があり、食べ物も十分に流通しているため冬眠する必要はなく、なんとなく食欲が増していると感じる程度になっています。

何が睡眠時間をコントロールしているのか

 人間は冬になると軽度の「冬眠」状態になり、睡眠時間が伸びますが、これは日の長さが関係しています。日の長さは気温の変化よりも1か月程度早く変化しはじめるため、実際に寒くなる前に準備を始めることができるのです。つまり、秋になるころには体がエネルギーを欲し始め、睡眠時間も徐々に長くなります。

 何も対策しないでいると、日が長くなった影響で睡眠が長くなるだけでなく、冬に特有の「冬季うつ病」などのトラブルに見舞われることがあります。

>>メラトニンが体内時計を調整しコンディションを整える

対策としては、上記の記事にあるように、朝に明るい光を浴びて人工的に日を短くする方法があります。冬の間は日の出が遅いので、明るい蛍光灯などの証明を浴びて強制的にメラトニンを減らし、夏のような生体リズムに戻すのが効果的です。

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